Homo longi, der „Drachenmann“ – unser nächster Verwandter

1933 wurde in der Nähe der Stadt Harbin, in der Provinz Heilongjiang, im Nordosten Chinas, ein mysteriöser fossiler Schädel entdeckt.

Obwohl er fast perfekt erhalten war – mit eckigen Augenhöhlen, dicken Brauenwülsten und großen Zähnen – konnte niemand genau herausfinden, zu welcher Spezies Hominiden er gehörte . Der Schädel ist viel größer als der des Homo sapiens und anderer menschlicher Spezies – und seine Gehirngröße ähnelt der unserer eigenen Spezies.

Nun hat ein Team aus chinesischen, australischen und britischen Forschern das Rätsel endlich gelöst – der Schädel repräsentiert eine bisher unbekannte ausgestorbene menschliche Spezies. Die Forschung, die als drei Studien in der Zeitschrift Innovation veröffentlicht wurde, legt nahe, dass dies unser nächster Verwandter im menschlichen Stammbaum ist.

Der sogenannte Homo longi , was mit „Drachenfluss“ übersetzt werden kann, ist nach der Provinz benannt, in der er gefunden wurde. Die Identifizierung des Schädels, der vermutlich von einem 50-jährigen Mann stammt, beruhte teilweise auf chemischen Analyse der darin eingeschlossenen Sedimente.

Dies bestätigte, dass es aus dem oberen Teil der Huangshan-Felsformation in der Nähe von Harbin City stammt. Die Formation wurde auf das mittlere Pleistozän datiert – vor 125.000 bis 800.000 Jahren. Die Uran-Seriendatierung, bei der die bekannte Zerfallsrate radioaktiver Uranatome in einer Probe verwendet wird, um ihr Alter zu bestimmen, zeigte, dass das Fossil selbst mindestens 146.000 Jahre alt ist.

Homo longi can nimmt heute seinen Platz unter einer ständig wachsenden Zahl von Homini-Arten in Afrika, Europa und Asien ein.

(CREDIT Chuang Zhao)

Der daraus abgeleitete Stammbaum sagt voraus, dass der gemeinsame Vorfahr von Homo longi und Homo sapiens vor etwa 950.000 Jahren lebte. Darüber hinaus deutet es darauf hin, dass beide Arten vor etwas mehr als 1 Million Jahren einen gemeinsamen Vorfahren mit Neandertalern hatten, was bedeutet, dass wir uns möglicherweise 400.000 früher als bisher angenommen von Neandertalern getrennt haben (bisher dachte man, es sei vor 600.000 Jahren).

Bisher galten die Neandertaler als unsere engsten Verwandten (laut Studie trennten wir uns vor vom Homo heidelbergensis etwa 1,3 Millionen Jahren ). Debatten über die Evolution des modernen Menschen und was uns „menschlich“ macht, stützten sich daher stark auf Vergleiche mit Neandertalern . Aber die neue Entdeckung drängt Neandertaler einen Schritt weiter von uns selbst und macht einfache Vergleiche zwischen zwei Arten viel weniger wichtig, um zu verstehen, was uns letztlich zu dem mache, was wir sind.

Es gibt jedoch immer noch erhebliche Bedenken hinsichtlich der Datierung dieses phylogenetischen Modells. Die vorhergesagten Daten für die gemeinsamen Vorfahren menschlicher Abstammungslinien stimmen nicht mit den Daten tatsächlich entdeckter Fossilien überein oder denen, die durch die DNA-Analyse vorhergesagt wurden.

Zum Beispiel schlägt diese Studie vor, dass es Homo sapiens vor etwa 400.000 Jahren in Eurasien gab. Aber das älteste Fossil dieser Art, das außerhalb Afrikas bekannt ist, ist kaum mehr als halb so alt. Gleichzeitig stimmt die hier vorhergesagte Spaltung zwischen Homo sapiens und Neandertaler mit einem Alter von mehr als 1 Million Jahren nicht mit der Vorhersage der nuklearen DNA-Analyse überein, was darauf hindeutet, dass sie viel später geschah.

Die älteren Schätzungen, die in dieser Studie präsentiert werden, können auf die Verwendung neuer Techniken zurückzuführen sein, die  normalerweise nicht verwendet werden in evolutionären Studien . Diese können sowohl morphologische als auch molekulare Daten berücksichtigen und Vorhersagen über die mögliche Abfolge und das Datum der Divergenz von Arten treffen.

Jetzt wissen wir, dass sich Homo longi auch in Asien entwickelt hat. Es sieht daher so aus, als ob Afrika sowohl ein Ziel als auch ein Ausgangspunkt für die Ausbreitung der menschlichen Spezies war.

Der Schädel von Harbin erzählt auch eine andere Geschichte über die menschliche Evolution als Wissenschaft und als internationale Disziplin. Die menschliche Evolution war ursprünglich ein europäisches Interessengebiet, das sich auf Beweise von Stätten in West- und Mitteleuropa konzentrierte. Die Entdeckung von Fossilien in Afrika hat den Ursprüngen der menschlichen Abstammungslinie eine große zeitliche Tiefe verliehen und zu einer gemeinsamen Geschichte der Verbreitung neuer Arten aus Afrika geführt.

Der Harbin-Schädel erinnert uns an die Weiten Asiens, deren Fossilien und Wissenschaftler jetzt in den Vordergrund rücken. Weitere Erkenntnisse können sowohl aus der Entdeckung neuer Arten als auch aus der alten figurativen Kunst stammen. Im Fall des Harbin-Schädels ist es die Anwendung neuer Analysetechniken, die alte Exemplare wieder in den aktiven Gebrauch gebracht hat. Asien steht jetzt im Mittelpunkt der Erforschung der menschlichen Evolution.

Anthony Sinclair, Professor für Archäologische Theorie und Methode, University of Liverpool

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